Saturday, October 28, 2006

Edge of the world

I first learned about this spectacular place in the guide book written by Ionis Thompson. I visited the place with cousin Hamad and nephew Fares in 1996, if I still remember correctly. We didn’t carry any GPSr with us at the time but it wasn’t that difficult to reach. The maps accompanying the book were clear enough.

Ten years later, I visited the place with cousin Abdulaziz. It was his first visit and the second for me. We left Riyadh around 12:30 p.m. and passed by the towns of Jubaylah & Oyaynah. Five kilometers before reaching Sadus, we took a left turn and headed west into the valley. This is the famous acacia wadi which is the main entrance from the west to the settlements on Wadi Hanifah in the ancient AlYamamah region.

Lieut. Col. Lewis Pelly, the political resident in the Persian gulf was one of the early westerners who passed though this wadi on his trip to Riyadh in 1865. He documented his trip in a report tilted “Journey to the Wahabee capital of Riyadh”.

The escarpment of Tuwaiq mountains opens up making room for traders and invaders to enter from the west. Many conquerors came through this valley including Khalid Bin AlWaleed some 1400 years ago and more recently Ibrahim Pasha who Destroyed Dir’iyah in 1818. The main gateway to the wadi is referred to as Ohaysee in historical records and locally is called “Sab Al Malaf” or seven turns. Today the only conqueror that passes through it is Yanbu east-west pipe line.

We stopped at a park ranger station to learn about the area. We then continued on a scenic drive through the wadi leading us to the escarpment. There are many vista points offering panoramic view of the plains below but the one that has been famous is the edge of the world. We stashed our cache there and took some pictures. On our way back we hid another stash in the middle of the valley. We stopped for few minutes to enjoy the place and drink our coffee before heading home. We reached Riyadh at 6:45 p.m.

Thursday, October 26, 2006

Hanidh Rock Art

كنت قد قرأت عن منطقة ثاج والهجر المحيطة بها كالصرار ونطاع وأعرف أنها كانت منطقة سكنتها حضارات قديمة. بعد إطلاعي على كتيب خاص بالرحلات البرية من المنطقة الشرقية لمؤلفه الإنجليزي جون كارتر قررت زيارة هجرة حنيذ ومشاهدة المكان الذي يحوي بعض الكتابات القديمة خاصة وأنه قد حدد الإحداثيات لها

كان صباحا باردا بعض الشئ عندما إنطلقنا في رحلتنا الشتوية لإكتشاف تلك المنطقة وهذه المرة كنا مستعدين بعض الشئ حيث قرر أعضاء الرحلة المرافقين وهم عبدالله، محمد وماجد أن نقوم بتحضير وجبة العشاء في البر لذا أخذنا معنا عدة الطبخ. لم ننس أخذ فطورنا معنا والتي قامت أم ماجد مشكورة بتحضيره وانطلقنا على طريق الرياض في العاشرة صباحا. بعد 65 كم تقريبا توقفنا لنجد الكنز الوحيد في الطريق وبسهولة. قمنا بتسجيل ملاحظاتنا في الدفتر الخاص بذلك ولم نأخذ شيئا من الكنز كما لم نترك شيئا. كان الكنز مخبأ بالقرب من صخرة فوق تلة صغيرة وللأسف تم العبث به لاحقا وقام صاحبه بإعادة إخفائه مرة أخرى ولكن في مكان مختلف لايبعد كثيرا عن المكان الأول

بعد إستراحة قصيرة وتناول الإفطار قرب الكنز إستمرينا في مواصلة الرحلة وعند وصولنا الى مفرق جودة إنحرفنا يمينا واتجهنا شمال. كنا تقريبا نسير بمحاذاة الحدود الشرقية للصمان وبعد 75كم وصلنا حنيذ. توقفنا في تلك الهجرة الصغيرة للتزود بالوقود ثم أخذنا الطريق البري غربا في داخل الصمان. عند المكان المحدد في كتيب الرحلات (6 كم عن حنيذ)، توقفنا لمشاهدة الكتابات والرسوم القديمة ووجدت أنه مكان مناسب لإخفاء كنز هنا إذ أن المكان يستحق الزيارة فعلا

بعد استراحة قصيرة واصلنا تقدمنا داخل الصمان حيث شاهدنا بعض الفياض الجميلة وأخيرا وصلنا الى الدحول المذكورة في الكتاب. إلتقطنا بعض الصور وعدنا محملين بالكثير من الذكريات الجميلة وطبعا لم ننس أن نتوقف مساء لتحضير وجبة العشاء التي أتقنها عبدالله. وصلنا بيوتنا قرابة الثانية عشر ليلا بعد رحلة ممتعة

Devil's Thumb

I read about this peculiar rock formation from an old scout book published by Aramco, many years ago and handed over to me by a fellow worker, Gary Robinson. The thumb is about 160km from Dammam near the old town of Judah. On a clear day, it can be seen from a distance of tens of kilometers away. In spite of the many trips I took to Riyadh, I didn’t pay attention to this rock which sticks up like a sour thumb. The name of Devil’s thumb was given by Aramco scouting group in Dhahran. It must have been a favorite place for them to camp there.

One day while coming back from Riyadh, it occurred to me that this must be a good place to hide a cache. So I took a turn off the highway at Judah and proceeded to the thumb. Since this was not planned, I used a traditional metallic container (Bustook, used to store honey or butter) for the cache, which I got from the nearest gas station.

I drove on hard desert tracks till I arrived at the thumb. The place below the rock is so visible and judging from the leftovers nearby, I decided the thumb was not the place to hide the cache. It was exposed at the bottom from all direction, so I opted to go to the nearby escarpment which I could see from a distance in the north. I reached the closest canyon and found a terrific hiding place and there I stashed my cache.

Cache before hiding
Cache after hiding
It’s a great place for camping, as there are many interesting rock formations and even some caves. Later I discovered that this odd looking rock formation was photographed decades ago by early Aramcons and it was a favorite thanksgiving camping spot.

Monday, October 23, 2006

Bahrain caches

There is little geocaching activity on the island of Bahrain. It is a short drive from where I live in Dammam so I decided to give it a try. This time I was not accompanied by my cousin Hamad; instead I had the help of my own kids and what a help .. three caches were struck in one day.

The girls with their mother decided to go for shopping while the boys decided to go with me. We stopped at Costa coffee before heading to the center of the island. We started with Oil#1 well. The drive southward was a nice one on a cool December day. The cache was found in no time by my kids and we were the first to find it.

The cache is hidden near the first oil well in Bahrain. The rock formations remind me of the area around Dhahran in Saudi. In fact, the resemblance of the geology structure (salt dome) hinted to early explorers that they look further to the west, to Saudi territory. They struck gold there when they drilled through the famous Dammam#7 in Dhahran and the rest is history.

After that, we headed to the second cache which was very close by. The area nearby was full of campers. My younger son found the cache in no time. It was buried in the sand .. not a very good hiding place. I don’t expect this cache to last for a long time.
We then continued to the Tree of life. We stopped at the famous tree which was actually less than my expectation despite the publicity about it. The cache itself was hidden on a hill few hundred meters from the tree. We climbed to the top (easy climb) and did a thorough search ... we almost gave up but then it occurred to me that the cache could be on the flank and so went down a little and indeed there it was.

We returned that day to our hotel happy, knowing that we bagged three caches in one shot and hoping that we can do it again.

Camel trails; follow up

For those who are wondering, here is an image of google earth showing relative locations of the four different trails through Tuwaiq mountain range that I talked about earlier. All four caches hidden are mutlicaches (except for #2) with first part hidden at the top and the second part stashed at the bottom. It takes few hours to bag each. All four caches are close to Riyadh center. A graded track (visible in the image) before the Giddiyyah descent turns right and leads to three of the trails. Trail#1 can be reached by another track to the left of the descent.

Thursday, October 19, 2006

Camel trail #3

من بين دروب القوافل الأربعة التي زرتها، ربما هذا هو أكثرها مشقة في النزول. صعوبة هذا الكاش كانت نجمتان ونصف، علما بأن صاحب الكاش قد نبه الى أن هذا الكنز غير مناسب للعوائل مع الأطفال كما أن اللاعب عليه أن يحضّر نفسه لأن يغيب عن سيارته لمدة ساعة ونصف على الأقل.

كان يوما حارا في أغسطس عندما قررت مع حمد أن نكشف هذا الكنز وهكذا غادرنا الرياض بعد الظهر بقليل. مررنا كالعادة على بندة بشارع التخصصي للتزود بالمشروبات الباردة وأخذ علبة الغداء والتى لم تزد عن صحن السلطة. كان معنا هذه المرة ثلاجة صغيرة في سيارتي اللاندروفر ملأناها بعلب الماء البارد، بعض البيرة وكثير من الحليب. نسيت أن أذكر أن حمد يعيش على الحليب والسجائر وأحيانا بعض السلطة عندما أكون معه. أما عني فأنا لاأدخن ولا أحب الحليب، لكن يجمعنا حب الجيوكاشنج.

بعد مشوار قصير وصلنا قمة الجبل حيث وجدنا الجزء الأول من الكنز بسهولة وأدخلنا مباشرة الإحداثيات الجديدة للجزء الأخير من الكنز في جهازي ثم بدءنا مشوار النزول والذي لم يكن سهلا أبدا. كان علينا أن ننزل ملاصقين لسفح الجبل إذ لم يكن هناك طريق غير ذلك سوى الهاوية العمودية تقريبا وكنت أحمل معي الكاميرا التي تلازمني دائما زائدا قوارير الماء، واضعا إياها في جيبي. على عكس درب القوافل رقم 1 و 4، لم أستطع أن أتبين ملامح درب للقوافل هنا، أثناء نزولنا. صاحب الكنز يبدو أكثر إقتناعا مني بأن هذا فعلا كان درب للقوافل ويرى أنه أكثر قدما من الآخرين وأن بعض أجزاءه قد اندثرت مع الزمن، ويوافقه حمد في ذلك.

في أسفل الجبل وصلنا الى موقع الكنز والذي وجده حمد بعد بحث قصير مخبأ في إبريق قهوة قريبا من صخرة كبيرة أسماها صاحب الكنز بصخرة الجبن لمشابهتها قطعة الجبن التي نراها عادة في أفلام الكرتون. بعد إستراحة قصيرة بدأنا الطلوع مرة أخرى ووصلنا أعلى الجبل ونحن منهكين من التعب. تناولنا مشروباتنا الباردة واستمتعنا بمنظر الشمس وهي تغرب تحتنا في الوادي ثم عدنا أدراجنا الى الرياض.

Monday, October 09, 2006

The Chameleon

Not far from camel trail4 is this cache. It has one of the best views I’ve seen along the Tuwaiq escarpment. What makes this place a special one is the superb view you get for Faisal pinnacle. This is a landmark feature separated from the main mountain range. I have been to this place many years ago without a GPS but now it’s even more interesting with a cache hidden here. The drive is straightforward along the top of the mountain and is about 20km from the exit of Makkah highway just before the descent (Giddiyyah). We were rewarded with one of the best vista points overlooking a panoramic view of the pinnacle and the landscape below. The pictures to the left and below are just a sample of what to expect.

Another special thing about this cache is the way it’s hidden. This got to be one of those puzzles where you keep looking for the treasure and it is right below your feet. The cache is not only hidden between rocks but it is also a rock adding another dimension of difficulty to finding this treasure. The difficulty rating was 4* and we were lucky to find the cache in no time.

Saturday, October 07, 2006

Camel trail #4:

I remember walking through this trail few years ago with my cousin. We came here using Ionis Thompson’s book which did not include any GPS info at the time. The directions were clear enough for me and my partner to reach the exact trail and walk through it to the top. He was carrying a video camera and made a nice home video of it. The trail was only visible at some places. Near the top it was horizontal and easy to walk. In fact there is even a large flat space as you approach the top of the trail, probably some resting place for the caravans after a long climb.

We cooked our dinner at the base of the trail not far from the famous landmark named by Thompson as Faisal pinnacle. Two years later we came back to the top part of the trail to claim the first part of the cache. I then retreated to my home in Dammam. Few months later, I visited the place after securing the coordinates of the final leg and climbed the trail again. The cache was hidden near a cliff and so got us wondering where it was but my cousin finally got it. Actually his picture reaching out for the prize is the one on the cover page of the Today’s Cacher and is shown above.

Thursday, October 05, 2006


The sport where You are the search engine

فكرة الجيوكاشنج حديثة وبسيطة وممتعة، كما أنها تلائم جميع الأعمار وهي في نفس الوقت غير مكلفة ... تحتاج فقط الى جهاز(جي بي إس) ، سعره تقريبا مثل سعر الهاتف الجوال، وتصفح للإنترنت
يقوم أحدهم بإخفاء شئ ما (عادة يتخذ شكل علبة صغيرة تحوي قلم وورقة وربما هدية رمزية) في مكان ما، (يفضل أن يكون هذا المكان يستحق الزيارة) ..يقوم بعدها اللاعب بتسجيل إحداثيات المكان (خط الطول والعرض) ووضعها على الإنترنت ليطلع عليها الآخرون ثم يبدؤا عملية البحث عن تلك العلبة أو الكنز المخبأ .. عندما تجد الكنز تسجل أي ملاحظة في الورقة الموجودة مع الكنز وتأخذ الهدية الموجودة إذا أردت، على أن تضع شيئا رمزيا بدلا مما أخذته.

بدأت الفكرة بكنز واحد في أمريكا منتصف عام 2000 ، واليوم يوجد هناك أكثر من ثلاثمائة ألف كنز تقريبا مخبأة في أكثر من مائتين بلد حول العالم، نصيبنا منها في السعودية 130 حتى تاريخ كتابة هذه الأسطر

هناك أشكال مختلفة يمكن أن يتخذها الكنز، فمثلا هناك الكنز المتعدد فبدلا من إعطاء إحداثية لكنز واحد، يمكن أن تكون الإحداثية المعطاة على الإنترنت بداية لسلسلة من الإحداثيات تؤدي في النهاية الى الكنز.. كما أن هناك الكنز اللغزحيث يتطلب الوصول الى الكنز حل لغز ما، بعد الحصول على الإحداثية وهكذا .. وباختصار هي رياضة يكون فيها اللاعب ماكينة البحث

هناك إمكانات غير محدودة لهذه اللعبة وهي قابلة للنمو والإستخدام بشكل مذهل في مجالات متعددة مثل التعليم والآثار والمحافظة على البيئة وفي ترويج السياحة والسفر ..وجدت كما خبأت كنوزا في سيريلانكا، جزر المالديف، بوكيت وشانجماي بتايلند والبحرين والإمارات وقطر فضلا عن السعودية،
هنا مثال لكنز إفتراضي وضعته أثناء رحلتي الى سيرلانكا

كما سترى فإن الكنز مخبأ في معلم سياحي مشهور والمستفيد الأول من ذلك هو الجهة المسؤولة عن السياحة هناك، لاحظ من سجلات المشاركين الذين وجدوا الكنز أنهم قدموا من شمال أوروبا، وبعضهم زار المنطقة أكثر من مرة

أعتقد أن الإحساس بالمغامرة عند البحث وجمع المعلومات حول موقع الكنز والنشوة المصاحبة للملاحة قبيل الوصول له هو مايميز هذه الرياضة . حسب علمي فأنا السعودي الوحيد (مع قريبي) الذي يمارس هذه الهواية هنا في السعودية حيث أن الآخرين الذين يربطني معهم حب هذه اللعبة هم من الأجانب الذين يعيشون معنا حيث تتيح لهم هذه الهواية الإنطلاق والتعرف على أماكن جميلة من بلادي ،، من المدهش أنني تعرفت على بعض الأماكن الجميلة في بلادي عن طريق الكنوز التي خبأها هؤلاء الأجانب

هذه المدونة تسجل خواطري عن هذه اللعبة وسأحاول الكتابة بالعربي لكني أجد صعوبة في ذلك على لوحة المفاتيح لذا سأضطر للكتابة بالإنجليزي أحيانا كثيرة
شكرا للصديق العزيز عبدالله المغلوث على مقالته عن الجيوكاشنج والتي نشرت في جريدة الوطن للتعريف بهذه الرياضة ، تجدها هنا

Camel trails:

The central region of Arabia is blessed with beautiful land features that are yet to be appreciated by Saudis. One such feature is the famous Tuwaiq mountain range to the west of the capital Riyadh. It extends hundreds of kilometers from north to south.

I heard stories about ancient camel trails cutting up through the escarpment but didn’t know where to start till I discovered Ionis Thompson book “desert treks from Riyadh” few years ago. In here book, she talked about different camel trails that follow natural watercourses with man-made retaining walls made of slabs of rocks.

The escarpment is about 40km west from downtown Riyadh and is easy to reach. The whole area is populated with many caches but there are at least four caches hidden in four different trails that have been identified and frequently visited by geocachers.

First camel trail (see pic above and to the side) is located left of the main (Makkah) road as you go west down the escarpment (Giddiyyah) and is the best preserved one. The lining of the trail with slabs of rocks and steps carved in stones signify a period of flourishing trade that took place in ancient Arabia.

Caravans of travellers from places as far as Yemen in south Arabia and pilgrims coming west from Makkah on the Red Sea moved up with camels full of loads on their backs.

All caches hidden in these trails are multicache with the first part stashed at the very top of the escarpment and the final part, as expected, smartly placed at the bottom. The four multicaches have been hidden by one of the very first geocachers in Arabia, our dear friend yet to meet, M&M.

I wrote an article on these caches which was published in the Fall 2005 issue of Today's Cacher magazine.